Controversia con Plutón: ¿Planeta o planeta enano?

CÁDIZDIRECTO/Jose Manuel García Bautista.- El planeta enano Plutón -degradado de categoría astronómica- vuelve al escenario de la actualidad tras una investigación publicada por la revista científica “Icarus” en la que se manifiesta que jamás debió ser considerado como un planeta enano hace ya doce años.

En 2006 fue cuando la Unión Astronómica Internacional (IAU) redefinió a los cuerpos planetarios y estableció las reglas de lo que debe ser  o no un planeta, así dictaminó que un planeta es todo cuerpo celeste que orbita alrededor del Sol, es redondo o casi redondo y “despeja el vecindario” en todo lo que es su órbita.

Es en la última parte de la definición donde está el motivo de controversia pues Plutón es demasiado pequeño para poder “despejar” de cuerpos lo que se encuentre a su paso y por ello quedó degradado de categoría. Por todo ello Philip Metzger, científico planetario de la Universidad de Florida Central (Estados Unidos), decía: “La definición de la IAU diría que el objetivo fundamental de la ciencia planetaria, el planeta, se supone que debe definirse sobre la base de un concepto que nadie utiliza en su investigación”.

Lo curioso es que tras buscar en más de dos siglos de investigación encontraron sólo un estudio que habla del estándar de limpieza de órbita que la IAU empleó para degradar a Plutón, data del siglo XIX (!). Además el estándar para la clasificación data de 1950 tras que el astrónomo Gerard Kuiper determinara lo que, a su entender, eran o no un planeta.

Metzger estima que un planeta debería clasificarse en función de su tamaño como para que su gravedad le permita convertirse en una forma esférica “y eso no es solo una definición arbitraria. Resulta que este es un hito importante en la evolución de un cuerpo planetario, porque aparentemente, cuando sucede, inicia la geología activa en el cuerpo“.

En 2014, en el Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica, se formuló la siguiente pregunta: “¿Qué es un planeta?”. Una votación posterior determinó que Plutón era un planeta que ha sido estudiado por la New Horizons de la NASA y del que sabemos que tiene dunas de hielo sólido de metano, picos cubiertos de nieve de metano y grandes masas congeladas.  John Spencer,  miembro del equipo científico del New Horizons, explicó: “Las montañas que bordean el Sputnik Planum son absolutamente maravillosas con esta resolución”.